这个“例行的航天器试验”,话少事大

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出乎外界意料的是,在英国《金融时报》刚“独家披露”所谓“中国试射了一枚可以携带核弹头的的高超音速导弹”后,中国外交部发言人赵立坚18日就进行了澄清——这不过是“例行的航天器试验”,用于验证航天器可重复使用技术。

这个“例行的航天器试验”,话少事大

中国官方的正面回应,显然是又给了五角大楼一记耳光——原本美国官员就已经向《金融时报》承认,美国耗资巨大的反导预警系统“防不住中国的高超音速导弹”,结果中国发射的根本就不是什么高超音速导弹,而是验证可重复使用技术的航天器。搞了半天,美军连中国送上轨道的到底是什么东西都搞错,这也难怪美国情报官员最近接连发出惊叹了。

当然,关于中国航天的事情,从来都是“话少事大”。从赵立坚表态里透露的些许信息,也能揭开中国这次发射航天器的部分神秘面纱。

赵立坚在记者会上表示,此次试验是一次例行的航天器试验,用于验证航天器可重复使用技术,这对于降低航天器使用成本具有重要意义,可为人类和平利用太空提供便捷廉价的往返方式。世界上有多家公司都开展了类似实验,航天器返回前分离的是航天器配套装置,将在陨落大气层的过程中烧毁解体,落于公海海域。中国将和世界各国一道为和平利用空间造福人类共同努力。

首先,赵立坚并没有否认《金融时报》所描述的“该航天器高超音速环球飞行”,只是确认试验的目的是验证可重复使用技术,为人类和平利用太空提供便捷廉价的往返方式,而且已经有其他国家进行过类似试验。

近年来,新兴的西方商业航天公司虽然不断在发展太空旅游模式,但无论是SpaceX公司的载人“龙”飞船还是维珍银河的太空飞机,都没有涉及高超音速近地轨道飞行领域。老司机认为,与报道描述最接近的“可重复使用的太空往返技术验证型号”,就是中途下马的美国X-33单级入轨空天飞机。

这个“例行的航天器试验”,话少事大

美国设想的X-33空天飞机概念图

1996年,美国航天航天局和洛·马公司开始联合研制一种不需要搭载火箭升空、且可重复使用的往返式载人航天器。X-33就是该项目的样机。按照设计,它是一种三角形的高超音速航天器,长约21米,宽约23.5米,起飞质量为129.4吨,以液氢和液氧作为推进剂,推进剂质量约为95.3吨,它不携带航天员,采用垂直起飞、水平降落的起降方式。如果该项目验证的技术能够成功,最终美国将在其基础上研制能载人和载货的新一代空天飞机“冒险之星”。NASA希望用“冒险之星”来替代逐渐老化的航天飞机,由它承担为国际空间站运送物资和航天员的任务,并实现商业性载人航天。

X-33的这些设计目标,听起来让人感觉耳熟吧——和这次赵立坚描述的中国航天器用途非常相似。

然而NASA想得挺好,但现实很残酷。几经项目延期、经费超标等挫折后,X-33项目仍因为液氢燃料箱材料不过关而迟迟无法首飞,最终NASA在2001年决定,X-33项目的成本“已经超过了它能产生的利益”,工程被迫下马。

NASA在此事上的短视结果大家都知道了:随着航天飞机的提前退役,美国在长达十多年的时间里失去了将航天员送上太空的能力,不得不一次又一次向俄罗斯高价购买太空船票。

这个“例行的航天器试验”,话少事大

X-37项目早先没有那么浓重的军事用途

1996年美国还有另一种曾经承担类似职能的试验航天器——波音公司研制的X-37。尽管如今公众更关注的是X-37B的军事用途,但在该项目立项之初,它本是NASA和波音公司联合投资用于测试可重复使用的空天往返能力的试验型号,只是NASA在2004年认为该项目“没有前途”,转而将其移交给美国国防部高级研究计划局之后,它才蒙上了浓厚的军事色彩,所有行踪都对公众严格保密。

如今经典的一幕再现了。美国20多年前提出的可重复使用的空天飞机构想,被NASA主动放弃,现在却在中国航天人手里一步步变为现实。老司机还注意到,赵立坚在讲话里提到的是“例行的航天器试验”,显然,中国此前已经进行过这样的试验,而且未来还将继续进行下去。

同样是可重复使用的航天器技术,被10多年前的NASA弃如敝履,甚至只有转化为军用才能得以保存下来,在如今的五角大楼眼里更是“执行核打击的高超音速导弹”,而在中国航天看来,却是“为人类和平利用太空提供便捷廉价的往返方式”。

这,就是眼界决定命运。

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